New Horizons a frôlé l'astéroïde Ultima Thule le 1er janvier 2019

sonde New Horizons
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Une première mondiale. À plus de six milliards de kilomètres de nos têtes, la sonde New Horizon a survolé Ultima Thule, corps céleste le plus lointain jamais observé par l'Homme.

Polynésie la 1ère avec France info Publié le , mis à jour le

La Nasa a célébré le Nouvel an avec une première historique. Sa sonde New Horizons a survolé Ultima Thule, l'objet céleste le plus éloigné et peut-être le plus ancien jamais observé de près.

Un vestige glacé de la formation du système solaire situé à quelque 6,4 milliards de kilomètres de la Terre.

En fin d'après-midi, une série de signaux impatiemment attendus, indiquant que la sonde avait survécu à sa mission à haut risque, est arrivée, provoquant des cris de joie dans le laboratoire de physique appliquée John Hopkins, dans le Maryland.
Une première image d'Ultima Thule

New Horizons devait prendre 900 images en quelques secondes durant son survol d'Ultima Thule à une distance d'environ 3.500 kilomètres. Les images et données collectées par la sonde commenceront à arriver plus tard mardi. Un premier cliché d'Ultima Thule, pris à 1,9 million de kilomètres "seulement", a déjà livré une première surprise.

Sur cette image plutôt floue, cet objet de petite taille (20 à 30 km de diamètre) semble avoir une forme allongée plutôt que ronde.
 



L'enjeu de cette mission est de comprendre comment les planètes se sont formées, a expliqué lundi à la presse le directeur scientifique de la mission Alan Stern. 

Ultima Thule, découvert en 2014 par le télescope spatial Hubble, se trouve dans la ceinture de Kuiper, un vaste disque cosmique reliquat de l'époque de la formation des planètes que les astronomes appellent parfois le "grenier" du système solaire.

Les scientifiques ont décidé d'envoyer New Horizons l'étudier, après que la sonde eut accompli en 2015, neuf ans après son lancement, sa principale mission : envoyer des images extrêmement détaillées de Pluton. Mais la mission est dangereuse. New Horizons parcourt l'univers à 51 500 kilomètres par heure.

A cette allure, si elle heurtait un débris aussi petit qu'un grain de riz, elle pourrait être détruite instantanément.